Ranas flecha

Las ranas punta de flecha o ranas flecha son especies de anfibios anuros de la familia Dentrobatidae y la subfamilia Dendrobatinae caracterizados por su atractiva pero mortal apariencia, al poseer toxinas letales en su piel. Actualmente se conocen más de 180 especies y las más letales se encuentran en los géneros Dendrobates, Phyllobates y Oophaga.

El nombre de estos anfibios se debe a que las tribus originarias de Centroamérica las empleaban para impregnar las puntas de las fechas con la toxina de su piel para cazar y defenderse. Las especies de esta numerosa familia presentan sus propias particularidades, pero igualmente comparten características esenciales. Las especies más reconocidas son:

Rana flecha dorada (Phyllobates terribilis): endémica de la costa norte de Colombia, también es denominada rana dardo dorada venenosa, considerada la más letal de su familia y del mundo.  Un gramo de su veneno puede ocasionar la muerte de 500 personas.

Rana flecha roja y azul (Oophaga pumilio): Son reconocidos por su polimorfismo e independiente del color de su nombre común, pueden tener otras variedades como ejemplares unicolores o bicolores, o con manchas.

Rana de flecha azul (Dendrobates azureus): Se considera la especie más pequeña de la familia de los dendrobátidos con tamaño de 40-50 milímetros. Se encuentran distribuidos por toda la Amazonía brasileña. Entre ellos se pueden observar diferencias en los diseños y tamaños de las manchas negras que los caracterizan.

Rana punta de flecha granulada (Oophaga granulifera): La principal particularidad de esta especie es que posee, a diferencia de sus primas antes mencionadas, un patrón contrario de toxicidad- coloración, es decir, entre más intenso sea color menor el nivel toxico que poseen. Es endémica de los bosques húmedos de Costa Rica.

Rana flecha amarilla (Dendrobates leucomelas): pueden medir hasta 50 mm de largo. Su cuerpo es negro cruzado con bandas amarillas de diversas tonalidades. Todas las marcas son variables siendo únicas dentro de su propia especie. Presentan parches glandulares en todos los dedos que le facilitan trepar y mantenerse fijos.

Rana flecha verde y negra (Dendrobates auratus): Esta especie presenta una gran variedad en sus colores, se han reportado más de 15 colores en su estado libre. Predominan los colores negros y verdes y azul claro, algunos con manchas negras o bandas del mismo color. En su estado adulto pueden medir hasta 4 cm de largo.

Características

Independiente de las particularidades de cada especie, todas las ranas flecha se caracterizan por su pequeño tamaño y por los intensos y llamativos colores que poseen. Tienen hábitos diurnos y como en la mayoría de los anfibios, las hembras son más grandes y robustas que los machos. Poseen ventosas en sus patas que les permiten aferrarse a las hojas de los árboles o matorrales donde habitan.Todas son eminentemente carnívoras y poseen lenguas largas y viscosas que les facilita cazar.

La elevada toxicidad de su potente veneno proviene de su dieta, de donde obtienen la batatrotoxina, un alcaloide liposoluble altamente tóxico que las ranas de estas especies almacenan en las glándulas de la piel. Cabe señalar que ellas no sintetizan estos alcaloides, los adquieren junto con su presa principalmente del escarabajo Melyridae choresine.

Alimentación

Como todos los anfibios, se alimentan de pequeños artrópodos, hormigas, arañas, termitas y escarabajos pequeños. De ellos, y en dependencia de la cantidad y variedad de insectos que ingieran, es que obtienen la neurotoxina que penetra en su cuerpo  y es utilizada como un efectivo mecanismo de defensa.

Contrario a lo que se pudiera pensar, los llamativos colores que presentan todas estas especies es una alerta para los depredadores, pues indican su alta toxicidad. Solo se conocen 2 especies de pájaros y una de serpiente que pueden comerlas, pero no son totalmente inmunes a ellas, por lo que no resultan la dieta básica de ninguna especie.

Reproducción

Por lo general, la época de apareamiento en las especies de ranas flecha comienza con la llegada de las lluvias. Como en la mayoría de los anfibios los machos emiten vocalizaciones para atraer a las hembras. El amplexo de estas ranas es externo y suele suceder en las primeras y últimas luces de día.

Hábitat o distribución

Habitan en las selvas tropicales y bosques húmedos de países como Ecuador, Perú, Colombia, Bolivia, Nicaragua, Panamá y Costa Rica.

Regulaciones comerciales o condición de protegida

De forma general no están incluidas en listas de cuidados especiales ni de extinción, pero la continua destrucción de sus habitas naturales está llamando la atención de algunos grupos de conservadores.