Ranas dardo venenoso

Las ranas dardo venenoso, son un amplio grupo de anfibios anuros de la familia Dentrobatidae, distribuidas en tres subfamilias con un total de 184 especies.

  • Subfamilia Colostethinae (67 especies)
  • Subfamilia Dendrobatinae (56 especies)
    • Adelphobates (3 especies)
    • Andinobates (14 especies)
    • Dendrobates (5 especies)
    • Excidobates (3 especies)
    • Minyobates (1 especie)
    • Oophaga (9 especies)
    • Phyllobates (5 especies)
    • Ranitomeya (16 especies)
  • Subfamilia Hyloxalinae (59 especies)

Tienen en común la belleza y singularidad de sus colores y la alta toxicidad de sus secreciones, siendo consideradas los animales más venenosos en el planeta. Dentro de ellas, las especies  Dendrobates y Phyllobates se llevan los lauros como los animales más tóxicos del mundo.

Son conocidas también por el nombre de ranas punta de flecha debido a que determinadas tribus de Centro América y Sudáfrica las empleaban para impregnarlas en sus flechas y dardos de caza. Actualmente estas tribus prefieren usar plantas venenosas.

Características

Todas las especies de ranas dardo venenoso son diurnas. El tamaño, color y toxicidad de estas especies varía entre sí, oscilando de 1 a 3 cm de largo en dependencia del área que habitan y la dieta que ingieran respectivamente.

Como en casi todos los anfibios, los machos son más pequeños que las hembras. No tienen dientes, pero ese defecto lo compensan con una lengua larga y pegajosa que les facilita obtener sus alimentos. Ambos géneros tienen una capa ósea en su mandíbula inferior y poseen discos en las patas, las de las hembras son circulares y la de los machos tienen forma de corazón. Estas almohadillas glandulares les permiten adherirse a las superficies de las plantas y así poder subir y agarrarse. Los machos de estas especies son extremadamente territoriales y agresivos al defender sus territorios.

Su particularidad más definitoria son sus colores, los cuales emplean como estrategia de defensa para advertirles a sus depredadores que son peligrosas. Poseen una coloración aposemática y sus rangos de colores incluyen el azul, rojo, marrón, naranja luminoso, negro azulado y amarillo. Varios estudios confirman que cuanto más llamativo es el patrón de colores que posea, más toxico es el veneno que tienen. Su veneno es tan potente que es capaz de matar a un ser humano únicamente por tocarle la piel.

Alimentación

Como todos los anfibios, las ranas dardo venenoso son carnívoros y eminentemente insectívoros, la dieta básica varía en dependencia de la especie, pero de forma general se alimentan de pequeños artrópodos como son hormigas, escarabajos, cucarachas, ácaros etc. En dependencia de su tamaño, será el tamaño de los insectos que puedan comer. Emplean sus largas y pegajosas lenguas para cazar los insectos con los cuales se alimentan.

Estas especies no sintetizan su propio veneno, lo obtienen de los artrópodos de los cuales se alimentan ya que, al ser inmunes a las toxinas presentes en ellos, las almacenan en su piel y se vuelven venenosas para el resto de los animales, incluyendo al hombre. Cuando viven en cautiverio y dejan de consumir los artrópodos que les suministran las toxinas de su veneno, en pocas semanas se vuelven inofensivas, lo que las ha vuelto populares por la belleza de sus colores.

Estos elevados niveles tóxicos le permiten ubicarse en el pequeño y exclusivo grupo de especies que no tienen depredadores naturales pues la mayoría de los animales morirían con tan solo rozarla o lamerle. Solo una especie de serpiente la Leimadophis epinephelus es inmune a este veneno y es el principal depredador de la rana dardo dorada.

Toxicidad

El ingrediente activo que caracteriza la toxicidad de estas especies son los alcaloides venenosos principalmente las pumiliotoxinas liposolubles que obtienen de su dieta, principalmente los escarabajos. Estos niveles varían dentro de cada especie, pero se conoce que la rana dardo dorada(Phyllobates terribilis) es la más venenosa de estas especies, al encontrarse en su piel la batriciotoxina, capaz de matar a un elefante con pequeñas dosis.

Reproducción

Estas especies se pueden reproducir durante todo el año siempre que estén en periodos de lluvias. La ceremonia de cortejo resulta una de las más atrayentes en las especies de anfibios, durante ella, el macho canta para la hembra de forma suave, parecido al sonido de un ave o un grillo. De ser aceptado, la hembra acaricia al macho en la espalda con su pata delantera y lo guiará al lugar escogido por ella, donde puede depositar hasta 12 huevos que el macho fecundará de forma externa.

Estas especies tienen un gran sentimiento parental, una vez fecundados los huevos, la hembra los pega en su dorso mediante una sustancia pegajosa y los transporta hasta alguna flor con agua ubicada en las copas de los árboles para garantizarles una mayor seguridad. Suelen de dejar huevos sin fecundar para que sirvan de alimento a otros depredadores y así garantizar la supervivencia de los fecundados.

Hábitat o distribución

Todas las especies de la familia Dendrobate son endémicas de los ecosistemas húmedos y tropicales de Centroamérica y Sudamérica. Su distribución abarca desde Nicaragua hasta Bolivia y existen una gran variedad de estas especies en Panamá, Costa Rica, Perú y Ecuador.

Sus ecosistemas pueden ser variados, pero en todos deben predominar la abundante vegetación, así como altas y constante temperaturas y humedad. Por lo tanto, se les encuentra en bosques y selvas tropicales y nubosas.

Estado de conservación.

Estas especies son difíciles de ver en su hábitat natural por lo que no existen estudios concretos y científicos para saber si están en peligro de extinción o no. Tampoco se han identificado cuantas ranitas existen en libertan ni su crecimiento poblacional, pero su belleza y la posibilidad de regular su veneno en cautiverio las han convertido en víctimas de la caza furtiva para venderlas como mascotas exóticas. A esta condición se une la deforestación que ha provocado la pérdida de sus habitats naturales y los ecosistemas donde se reproducen. Por estas razones, solo algunas especies de las ranas dardo venenosa se han incluido en los listados de animales amenazados.