Tritón alpino

El tritón alpino es el nombre común para una especie de anfibio urodelo perteneciente a la familia Salamandridae. Su nombre científico es Ichthyosaura alpestris y antiguamente se le nombraba Mesotriton alpestris y Triturus alpestris.

Características

El tritón alpino es una especie considerada de las más pequeñas de España y Europa, su longitud promedio no supera los 11 cm, oscilando entre de los 8 a los 10 cm, siendo las hembras de mayor talla que los machos. Ambos sexos presentan la cabeza aplanada con un hocico elíptico y orificios nasales en la parte superior delantera de la boca que regulan tanto la entrada del aire y como del agua. La boca es relativamente grande en comparación con su tamaño, con hileras de dientes en ambos lados que tienen la particularidad de renovarse cada vez que los pierdan y la lengua protráctil. Tienen los ojos ubicados a cada lado de la cabeza, son globulosos, redondeados, de medio tamaño, pupila también redonda y párpados.

Sus extremidades son cortas pero fuertes y musculosas, presentan 5 dedos en las posteriores y 4 en las anteriores con una facilidad de regeneración de cualquiera de sus miembros, tanto dedos como patas. En el tritón alpino la cola es alargada y aplanada con una cresta dorsal que se extiende desde el borde de su cabeza hasta la punta inferior de la cola.

La piel de estas especies se desarrolla en dependencia de su estilo de vida. Si es eminentemente terrestre, la piel es más gruesa, mientras que los de vida acuática, la piel se torna más lisa y brillante. Tienen la particularidad de mudarla regularmente, y lo hacen frotándose en la maleza para desprenderla. Los colores característicos en la zona dorsal son el verde, el negro, el pardo o el azul, con manchas muy intensas que bordean ambos laterales del cuerpo del anfibio, con dos franjas de color azul o tonos claros.

El Ichthyosaura alpestris es de naturaleza tímida y solitaria, pasando la mayor parte del tiempo inadvertido, incluso entre ellos mismos. Su piel es capaz de segregar toxinas de fuertes olores, que, aunque no son del todo tóxicas pueden causar malestares a sus depredadores si no son inmunes a ellas. En ellos se manifiéstala neotenia, por lo que la mayoría no sufren metamorfosis durante toda su vida.

Nutrición

Son anfibios carnívoros e insectívoros, aunque no muy voraces como otros tipos de tritones. Su dieta básica consiste de gusanos, pequeños invertebrados e insectos, larvas de mosquitos y moluscos. Tienen numerosos depredadores. Los adultos son devorados por culebras de agua, víboras, aves y mamíferos acuáticas, algunos tipos de salmónidos y otras especies de tritones. Las larvas también son víctimas de la depredación, entre los que se destacan escarabajos acuáticos, larvas de libélulas, larvas de salamandra, adultos de otras especies de anfibios e incluso de su misma especie.

Poseen una capacidad innata para reconocer a los depredadores. Los adultos, en ocasiones emiten un sonido corto, agudo y prolongado cuando son capturados.  En el agua, como estrategia de defensa, emplean la huida, principalmente hacia refugio o cuevas. En la tierra, como mecanismo de defensa adquieren una postura unken réflex que consiste en curvear el cuerpo, elevar la cabeza y la cola, estirar las patas y mostrar los llamativos colores de su vientre, que los atacantes asocian con la presencia de sustancias tóxicas. Esta táctica defensiva la utilizan específicamente contra aves y algunos mamíferos acuáticos.

 Reproducción

La época reproductiva se inicia siempre en la primavera y con la llegada de las lluvias en cada región. La reproducción siempre es acuática, preferiblemente en fuentes de agua tranquilas como charcas, fuentes, lagos y estanques

La edad reproductiva del tritón alpino comienza cerca de los 4 años de vida. En este periodo el macho despliega una cresta dorsal y se acrecientan sus colores. Aunque su comportamiento es tranquilo, suelen tornarse algo violentos en la edad reproductiva cuando compiten por la atención de la hembra. En el cortejo nupcial, el macho se coloca delante de la hembra y realiza movimiento con la punta de su cola para llamar la atención de la hembra. Sin tener ningún tipo de contacto físico, el macho deposita los huevos en pequeñas piedras o grava y la hembra los recoge. Cuando son fecundados, la hembra los coloca en la vegetación acuática protegidos de la intemperie.  La eclosión de las larvas se extiende de 15 a 20 días, llevando toda su metamorfosis en el agua.

 Hábitat y distribución

Presentan una amplia distribución por toda la zona europea. Se les localiza fácilmente desde los Balcanes hasta Ucrania, Bulgaria y Rumanía. Son urodelos de costumbres crepusculares y nocturnas, sus hábitats característicos son las zonas húmedas, bosques y prados de hasta 2500 metros de altitud sobre el nivel del mar donde las fuentes de agua dulce y fría sean constantes y abundantes. Son eminentemente acuáticos. Con muy pocas costumbres terrestres, cuando salen del agua, solo se les encuentran bajo hojas, piedras o malezas cercanas a pozos de agua.

Conservación

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza la clasificado como especie de preocupación menor pues se encuentra bien distribuida y tiene gran adaptabilidad a diversos hábitats. No obstante, en países como España y en determinadas zonas geográficas las poblaciones de estas especies han disminuido considerablemente, clasificándose como vulnerables producto de la contaminación y destrucción de sus hábitats naturales, la depredación o desplazamiento por la introducción de especies invasoras y altamente depredadoras, los atropellos en carreteras y el comercio ilícito en el mercado de mascota exóticas atentan directamente contra su supervivencia.