Rana gigante

La Telmatobius culeus es un anfibio anuro gigante perteneciente a la familia Telmatobiidae, endémica del Lago Titicaca conocida comúnmente como rana gigante del Lago Titicaca.

Características

Como su nombre lo indica, la rana del Lago Titicaca es una especie de inmensas proporciones. Su longitud promedio es de 7.5 a 13.8 cm midiéndola de la cloacal al hocico, llegando a los 14 cm. Su peso se corresponde a su tamaño, oscilando de 140 a 155 g.

La cabeza es ancha y achatada por la zona frontal, con el hocico redondeado. Los ojos son grandes y prominentes con el tímpano poco visible. Estos anfibios poseen miembros fuertes y musculosos, estando las patas delanteras menos desarrolladas que las traseras.

Las superiores son cortas con cuatro dedos libres entre sí, mientras que las inferiores son más largas y tienen cinco dedos palmeados y semiunidos. Tiene pulmones muy pequeños, que solo emplean las raras veces que están en la tierra o cuando el agua está poco oxigenada.

El principal rasgo identificativo que presenta la Telmatobius culeus es su piel, cuyas características le confieren un aspecto bastante desagradable a la vista.  En las zonas del cuello, el estómago y las patas, la piel les cuelga libre y holgada, cayendo en forma de saco y con numerosos pliegues desprendidos. Es   verrugosa por todos los costados del anfibio y posee numerosas glándulas dorsales que segregan una sustancia pegajosa cuando es atrapada y entra en contacto con otras superficies.

Esta particularidad es una adaptación de la especie que les facilita permanecer sumergida por largos periodos de tiempo sin tener que salir a la superficie a respirar. Cuando los niveles de oxígeno son demasiado bajos en el lago, realizan movimientos corporales para desplegar los pliegues y permitir que pase mayor cantidad de agua a través de ellos y aumentar los niveles de oxígeno que circulan por su sangre. Los glóbulos rojos son pequeños y con un alto recuento, otra adaptación que facilita el transporte de oxígenos hacia los órganos y tejidos, eliminando con mayor rapidez y eficiencia el dióxido de carbono.

La rana gigante presenta variadas tonalidades incluso entre los ejemplares de una misma comunidad.  La zona dorsal suele tener una coloración verde oliva claro que puede variar del negro al verde oscuro, en algunos casos de forma uniforme y en otras con diseños que semejan motas blancas o puntos grises dispersos y sin un patrón definido. La zona ventral es clara, alternando desde el blanco perla y gris claro al anaranjado, más frecuente en el Lago Menor.

Nutrición

Son eminentemente carnívoros e insectívoros y muy voraces. Su dieta básica consiste fundamentalmente de pequeños anfípodos, crustáceos malacostráceos como langostinos, pequeños cangrejos y percebes que habitan en el fondo del lago.

Otros de sus alimentos clásicos son los insectos, pequeños peces, mamíferos marinos y renacuajos de otras especies con las que interactúan en espacio. Tienen como depredadores naturales a la gaviota (Larus serranus), a peces como la trucha arcoíris y el pejerrey.

Reproducción

Los estudios relacionados con la reproducción de esta especie son muy pocos, por tanto, se desconocen los detalles sobre esa actividad en ellos. Se sabe que comienza su periodo de celo durante las estaciones de lluvia del verano. El amplexo es totalmente acuático y axilar.

Hábitat y distribución

Telmatobius culeus es un anfibio endémico del Lago Titicaca, desde el departamento de La Paz en Bolivia hasta el Ponu en el Perú, en el continente suramericano.

El lago se encuentra a 3810 metros de altura sobre el nivel del mar con una alta saturación de oxígeno. En la superficie, la temperatura suele oscilar de 11 a 17 grados centígrados, siendo el promedio constante de 10 grados. Estos ambientes son los hábitats predilectos de esta especie, hallándose cómodamente en las zonas poco profundas, en las lagunas y ríos cercanos al lago y en los salientes rocosos que bordean al lago. Las pocas veces que salen a la superficie, se esconden entre los juncos, tallos y plantas cercanas al agua.

Conservación

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza la ha incluido en la lista roja y clasificado como especie en Peligro Crítico de Extinción. La principal amenaza que sufre esta especie es su captura para consumo humano, ya que su carne, a la que se le confiere poderes curativos, es altamente codiciada en los mercados legales e ilegales.

Amenazas que atentan contra la rana gigante

  • Las especies invasoras introducidas en el lago que devoran sus larvas.
  • La extracción de agua para la agricultura que afectan sus áreas de reproducción.
  • El aumento de los residuos domésticos y agrícolas que contaminan las aguas y la quitridiomicosis, enfermedad altamente contagiosa causada por un hongo que ha disminuido sus poblaciones.

Para lograr su conservación se deben tomar medidas inmediatas que la protejan, principalmente programas relacionados con la reproducción en cautiverio que permitan la repoblación en zonas ya extintas. Otras acciones vitales que favorecerán su subsistencia es la implementación de medidas legales que declaren su comercialización como no rentable.

  • Realizar actividades que disminuyan el impacto negativo que tienen los asentamientos humanos en las cercanías del lago.
  • Sensibilizar sobre la importancia de su conservación y crear consciencia sobre el peligro de extinción que presenta creando programas educativos de educación pública ambiental.
  • Lograr financiamiento para monitorear sus poblaciones.
  • Prohibir su captura, principalmente durante los siclos de reproducción.
  • Proteger sus hábitats haciendo más extensas las zonas incluidas en la reserva ecológica del Lago Titicaca.

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