Proteo

El proteo, también conocido como salamandra albina de las cuevas o el olm (cría de dragón) es un anfibio urodelo considerado una de las especies más primitivas del planeta y un genuino representante del género Proteus. Su nombre científico es Proteus Anguinus y sus primeros avistamientos y reportes datan de hace 300 años cuando se les consideraba que eran crías de dragones. Países como Eslovenia los toma como símbolo cultural y tesoro nacional.

Características

El Proteus Anguinus presenta un cuerpo muy parecido al de las serpientes. Son alargados con forma cilíndrica uniforme y fraccionada con surcos regularmente separados. La cabeza es ovalada con el hocico en forma de pico. Al igual que todas las salamandras presentan una cola, pero en esta especie es corta y aplanada por los laterales, bordeada por una delgada aleta. Llegando a medir 30 cm de longitud, oscilando de 20 a 24 cm, siendo las hembras ligeramente mayores que los machos. Las patas son escuálidas y cortas, pequeñas comparadas con el tamaño y peso del cuerpo. Las anteriores tiene tres dedos y las posteriores solo tiene dos.

Poseen pulmones que usan muy poco. Respiran a través de tres grandes branquias externas ubicadas a cada lado del cráneo, entre la parte delantera de sus patas superiores y la posterior de la cabeza. Estas agallas están formadas de pequeños vasos sanguíneos que le dan un color rosado rojizo. Estas adaptaciones les permiten absorber el oxígeno del agua.

Tienen una piel muy fina que segrega una sustancia mucosa de las células externas. No son albinos, pues producen melanina. La piel es translúcida, con una tonalidad rosada, amarilla o blanco semitransparente, sin pigmentaciones que facilita ver sus órganos internos. Cuando recibe una exposición prolongada a la luz se oscurece.

Esta especie vive en zonas donde la luz apenas llega, por tanto, la visión no es precisamente una de sus fortalezas. Son prácticamente ciegos, sus ojos son pequeños y semidesarrollados, cubiertos de una piel delgada que les permite percibir vagos reflejos de luz. Esta debilidad la sustituyen por un gran sentido del olfato y una audición altamente desarrollada. A esto se une un órgano sensorial que les permite orientarse mediante campos magnéticos. Los receptores químicos les permiten detectar compuestos orgánicos en el agua y así, medir a su presa. Los mecanorreceptores se relacionan con la audición, permitiéndoles identificar los sonidos y su procedencia. Los electrorreceptores les brindan la posibilidad de evaluar los campos eléctricos de baja frecuencia.

Nutrición

Son carnívoros e insectívoros. Su dieta consiste de moluscos, pequeños crustáceos e invertebrados, insectos acuáticos, caracoles y larvas. El éxito en sus estrategias de caza se debe a la evolución de receptores antes mencionados que le garantiza detectar a sus presas. Sin embargo, pueden pasar largos periodos de hibernación, llegando a superar los 6 años sin alimentarse.

Independiente de vivir en cuevas submarinas, este anfibio tiene depredadores que se alimentan tanto de los adultos como de sus larvas. Forma parte de la cadena alimenticia de peces que habitan las profundidades, otros anfibios se alimentan de sus larvas y también son devorados por roedores y aves.

 Reproducción

Esta especie alcanza su madurez sexual entre los 10 y los 15 años de vida. La época reproductiva coincide con los periodos lluviosos. En este periodo los machos se vuelven muy territoriales, llegando a pelear ferozmente entre ellos para marcar y proteger el lugar seleccionado. La hembra solo selecciona al macho en dependencia del lugar que este haya escogido.

En el cortejo nupcial, ambos géneros se ¨enamoran¨ tocando la cloaca de su pareja con el hocico, ceremonia que suele durar varias horas y suceder repetidas veces. Si el macho logra convencer a la hembra, está toma el espermatóforo de la cloaca del macho.

Luego de la fecundación, las hembras se alejan de los terrenos del macho y buscan uno propio, generalmente grietas y escondites proporcionales a su tamaño donde pasan todo el periodo gestacional seguras y tranquilas. La gestación depende de la temperatura del agua, cuando es de 8 grados el periodo puede ser de 180 días, pero si es igual o superior a los 15 grados, entonces se reduce a 85. La puesta puede oscilar de 5 a 30 huevos que coloca entre las grietas y rocas de su escondite y custodia de los depredadores hasta que eclosionan

Los renacuajos, al momento de la eclosión pueden tener una longitud menor al de una pulgada. Su desarrollo también se encuentra condicionado directamente por las temperaturas del agua donde hayan eclosionado. Cuando se encuentran a 10 grados centígrados no alcanzan su madurez sexual hasta los 14 años. En ellos se evidencia la neotécnica, ya que mantienen su fisionomía juvenil durante toda la vida, llegando a la adultez sin metamorfosearse.

Hábitat y distribución

El Proteus Anguinus presenta un fuerte endemismo en el sur de Europa, sus poblaciones se limitan exclusivamente al sur de Eslovenia, el suroeste de Bosnia y Herzegovina, Croacia y las cuencas del río Isonzo en Italia.

Es una especie de hábitats muy específicos y restringidos. Su medio natural son las aguas subterráneas profundas y de difícil acceso como las cuevas sumergidas, los acuíferos y los lagos o ríos profundos con lechos rocosos y de profundas grietas. Cabe señalar que, debido a la restricción de su hábitat, los principales estudios sobre esta urodelo se han realizado en cautiverio.

Conservación

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza la ha clasificado como especie Amenazada al ser altamente vulnerable y sensible a los cambios en su entorno nativo causando una disminución considerable de sus poblaciones.

Su principal amenaza es el hombre, cuyas acciones negativas inciden directamente en la supervivencia de este anfibio. Las principales amenazas que lo afectan son la contaminación ambiental, principalmente de los sistemas de agua subterránea, la destrucción de las tierras selváticas, el cambio climático, el eco turismo descontrolado, la caza furtiva, la alta cotización en el mercado negro con fines coleccionistas y la demanda de ejemplares para fines científicos.