Necturos

El Necturus maculosus, es una especie de salamandra acuática perteneciente a la familia Proteidae. Es un anfibio urodelocomúnmente conocido como necturo, perritos de agua o cachorros de fango, considerados uno de los pocos géneros de salamandras que emiten sonidos, y son esas vocalizaciones agudas y estridentes que les han conferido otro de sus nombres comunes: perro de agua necturo o Mudppupy.

Características

Los mudppupys son consideradas entre las salamandras de mayor tamaño. Su longitud promedio oscila de los 20 a los 35 cm de longitud y aunque tasa media suele ser de 28 cm, se han reportado varios ejemplares que llegan a los 41 cm de largo, medidas desde el hocico a la punta de la cola

Los necturos presentan un hermoso y atlético cuerpo. Su complexión se caracteriza por un cuerpo largo, aplanado y tubular, particularidades que les facilitan ocultarse con mucho éxito entre las rocas o en los fondos fangosos donde suelen evitar. Poseen una cola que no difiere mucho del resto de su cuerpo, siendo plana, gruesa y corta que les confieren grandes habilidades para nadar con rapidez. Presentan cuatro patas con cuatro dedos cada una.

La cabeza de estos anfibios es grande y plana, sobresaliendo en los laterales de esta unas branquias externas de color rojo, por las cuales son fácil distinguirlos. Estas branquias les crecen en forma de larvas y las tienen para toda la vida. El tamaño de estas branquias es proporcional a la concentración de oxígeno del agua donde habiten. Cuando las temperaturas del agua son frías y con abundante oxigeno son pequeñas, pero en aguas cálidas y tranquilas o estancadas toman un tamaño considerablemente grande. Durante la metamorfosis, estos urodelos mantienen rasgos larvarios como las branquias externas, imprescindibles para aumentar el intercambio de oxígeno y mantener los niveles necesarios

Estos anfibios no hibernan y tienen un comportamiento completamente acuático, por lo que su piel es muy húmeda, dotada de órganos sensoriales que les permiten detectar cambios en las condiciones del agua o condiciones de peligro. El color característico de estos necturos varía desde el marrón al negro, pasando por el gris y el pardo, pero siempre con pequeñas manchas negras o negro azuladas que cubren gran parte de todo su cuerpo. La zona ventral carece de manchas y el tono es más claro que en el dorso.

Nutrición

Los muppies son anfibios eminentemente carnívoros y voraces, llegando a tener un comportamiento depredador. Se alimentan de casi todo ser vivo que se mueva en las aguas donde habiten. Se pueden alimentar de pequeños animales como invertebrados, cangrejos, caracoles, peces y otros anfibios incluyendo otros tipos de salamandras. Su dieta básica consiste en una gran variedad de insectos acuáticos, lombrices, anélidos, moluscos, larvas, ninfas o huevos de otras especies, anfípodos, ostrácodos y anélidos.

 Son depredados por peces más grandes, serpientes de agua, caballeros del infierno, cangrejos de río; aves como las garzas y mamíferos como las nutrias, las ratas de río e incluso perros de fango más grandes.

 Reproducción

Los necturos completan su madurez sexual entre los 4 y los 5 años de vida. La época reproductiva se inicia en los periodos otoñales, cuando los machos migran de los lagos o arroyos donde se encuentran para buscar a las hembras que suelen ocupar aguas poco profundas, llegando a compartir ambos géneros los mismos pozos de agua durante el periodo reproductor. La fecundación es interna. Durante esta, las hembras, que tienen un periodo reproductor de hasta tres semanas, toman los espermatóforos expulsados por el macho y los colocan en sus cloacas donde los conservan hasta que llegue la primavera y fecunden los huevos. En estas especies, las hembras construyen o excavan los nidos para los huevos en cavidades bajo piedras o troncos en el agua, sujetándolos en la parte interior del sitio elegido.

La oviposición siempre es abundante y las hembras presentan un gran sentido parental al cuidar y proteger las puestas de huevos hasta que eclosionan. Suelen tener un tamaño promedio de 5 a 6 mm de longitud, redondos, amarillos y con abundante yema en su interior. Para su protección mientras están colgados, presentan tres membranas que aumentan su ancho a 11 mm y la longitud a 16 mm. El periodo de incubación varía según la temperatura del agua por lo que puede oscilar de 38 a 63 días.

Hábitat y distribución

Son endémicos de los Estados Unidos de Norteamérica, presentando una amplia distribución por todo el medio oeste de su territorio, desde el este de Carolina del Norte y el Sur hasta a Georgia y Mississippi, llegando al sur de Canadá. De costumbres nocturnas y acuáticas, los perritos de agua tienen entre sus hábitats característicos los ríos, arroyos y lagos de agua dulce.  Siempre que sean aguas claras y limpias, se les puede encontrar en embalses, canales, zanjas con o sin vegetación acuática, causes lentas con fondos fangosos que les permitan ocultarse, así como raíces de árboles y troncos podridos cercanos a los pozos de agua. Se esconden entre la vegetación o bajos troncos y piedras.

Conservación

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza la ha clasificado como especie de Preocupación Menor por presentar una amplia distribución. Sin embargo, en los últimos años se ha reportado un decrecimiento de sus poblaciones producto principalmente a las variaciones de su hábitat naturales, contaminación de sus ecosistemas y la pesca indiscriminada.

Actividades agrícolas agresivas y destructivas caracterizadas por el uso y abuso de sustancias químicas en los fertilizantes e insecticidas causan grandes estragos en los habitas de estos anfibios. En zonas como Meryland, Iowa, Indiana y Carolina del Norte los mudpuppies se han catalogado como especies en Peligro, Amenazados, Preocupación Especial y Extirpados respectivamente.